15 de julio de 2012

Cinturón de Asteroides

Hoy os vamos a hablar del Cinturón de Asteroides, una región relativamente próxima del Sistema Solar, probablemente de las más famosas que hay, compuesta, como su propio nombre indica, únicamente por asteroides.

¿Qué es?


El Cinturón de Asteroides, referido por muchos autores como el "Cinturón principal" (para evitar confusiones entre el disco disperso y el Cinturón de Kuiper), es una vasta extensión situada entre Marte y Júpiter, repleta en su totalidad de fragmentos rocosos, el más grande, Ceres, de 952 kilómetros (un 7% del tamaño terrestre), y sólo este posee el 30% de la masa de todo el cinturón, y es que, si juntáramos todos los pequeños fragmentos rocosos como uno sólo, el cuerpo resultante poseería una masa muy pequeña en comparación a la de la Luna, nuestro satélite.


Pese a que nos parezca un cinturón hiperpoblado de pedazos rocosos, no es así. No os extrañéis, pese a que parezca que hay gran cantidad de cuerpos, la mayoría no superan los 10 metros, y el cinturón mide cerca de 300 millones de kilómetros. Así pues, hay una zona llamada Hueco de Kirkwood, donde la gravedad del gigante Júpiter (que influyó, como veremos en la creación del Cinturón), crea huecos sin ningún asteroide, ya que los atrae, haciéndolos orbitar a su alrededor, reduciendo la densidad del Cinturón.


Para que os hagáis una idea de esto, (la densidad del Cinturón, sus huecos, el tamaño de los asteroides...), si viviéramos en uno de estos pequeños fragmentos rocosos, seríamos incapaces de ver un asteroide a simple vista en nuestro tiempo de vida. ¿La razón? Dado el gran tamaño del cinturón, hay una densidad de objetos baja (como pasa en la Nube de Oort), y  dado el tamaño de los mismos, se haría imposible discernir alguno que fuera de menor tamaño.  Así pues, si fuéramos sortudos y nos posicionáramos en el centro del Cinturón, quizá pudiéramos ver a Ceres, el mayor asteroide existente.

Estructura y límites:

El Cinturón de Asteroides no posee una estructura muy definida, aunque sí se puede estructurar según el tipo de sus asteroides, ya que tenemos dos formas de clasificarlos: 

-Según su composición: Se pueden dividir en grupo C (carbón), S (silicatos) o M (metálicos), estos últimos compuestos por níquel y hierro o ferroníquel. Los más habituales son los constituidos por carbón, quienes componen prácticamente un 80% del Cinturón.

-Según su localización: 



- Existen los NEO (near earth objects), que significan "Objetos próximos a la Tierra", que se sitúan a una distancia reducida de nosotros, menor que la de la Tierra al Sol. Son los que se consideran popularmente como "peligrosos", aunque si bien, la probabilidad de colisión es muy reducida. Dentro de los NEO encontramos tres subtipos, los asteroides Apolo, los Atón y los Amor, dependiendo de su perihelio y semieje, aunque nos quedaremos con tipos, no subtipos.


- Existen los Troyanos, que son los que están próximos a Júpiter, aunque también suelen recibir el mismo apelativo si están próximos a Marte o incluso al mismo Neptuno, aunque usualmente a Marte y a Júpiter. No presentan peligro.

-Límites: El cinturón comienza a 2 unidades astronómicas de nosotros (1 unidad astronómica es la distancia del Sol a la Tierra) y acaba casi a las 4 unidades astronómicas, aunque muchos autores se decantan por las 3,8 como mucho. 

Contenido:

El Cinturón, como hemos dicho está compuesto en un 100% por asteroides. La temperatura a esas distancias, es la suficiente como para que los cometas comiencen a sublimar, por lo cual no puede albergar ningún cometa. 

No se sabe con seguridad cuántos objetos hay, el mayor, mide 952 kilómetros. Se estima que existen 2 millones por encima de 1 kilómetro, unos 200 millones por encima de 100 metros, más de un billón por encima de 50 metros (una casa pequeña, un camión...) y varios billones por encima de 10 metros. Por encima de 1 metro hay trillones. Como se observa, el tamaño de los cuerpos del Cinturón es menor que el de la Nube de Oort, debido a que en el Cinturón son normales las colisiones entre cuerpos.

Colisiones:

Cráter Herschel, en Mimas

Cráter Barringer, en Arizona


Las colisiones son frecuentes; a pesar de que hemos dicho que los asteroides están muy espaciados, también hay zonas donde las órbitas pueden confluir, o zonas donde la densidad es mayor, en esas zonas, es muy frecuente observar colisiones entre asteroides, que acaban liberando decenas de nuevos cuerpos, y una pequeña parte de polvo. 

Luz Zodiacal

Este polvo es el que forma la llamada Luz Zodiacal, sólo visible en los mejores cielos. En todo el Cinturón se dan colisiones probablemente de forma continua, que liberan material como polvo o del que están compuesto y nuevos cuerpos, los cuales evitan que el Cinturón se extinga (es más, ayudan a una superpoblación de cuerpos).

Orígenes:

El Cinturón debe sus orígenes a los inicios del Sistema Solar, donde se formaron los planetas, en un disco protoplanetario. El material de éste formó, conforme aumentaba de densidad, granos de polvo, los cuales por los métodos conocidos actualmente de reagrupación, se agruparon progresivamente en rocas, pequeñas piedras, guijarros... Y al ser lo suficientemente grandes, lograban colisionar entre ellas, dando lugar nuevamente a más polvo y más objetos.


Una vez establecidos estos granos, la gravedad y masa de Júpiter evitó que se siguieran reagrupando, lo cual probablemente evitó que se hubiera formado un planeta más. Los cometas fueron enviados por Júpiter hasta los confines del Sistema Solar, a casi 3 años/luz. Lo mismo le ocurrió al cinturón, probablemente hayan sobrevivido sólo una pequeña parte de los existentes, ya que como pasó con los cometas, pudieron haber sido expulsados con mayor virulencia, junto a los cometa de la Nube de Oort (por eso está cubierta de asteroides, los cuales no podrían haberse creado junto a los cometas). Algunos incluso, más pequeños, fuera del Sistema Solar. No a otras estrellas, sino vagando en medio del espacio.


Fuente: 
-Texto propio
-Información: fuente bibliográfica

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